20 datos sobre cómo la Vicepresidencia en EEUU pasó de “insignificante” a poderosa

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El vicepresidente de los Estados Unidos tiene una participación activa en el Gobierno, pero no siempre fue así. Llegó a ser un funcionario más legislativo que del Poder Ejecutivo, y entre quienes han ostentado el cargo los hubo sin grandes aptitudes ni perfiles, con mala salud y bajo desempeño laboral.

Joel Goldstein, quien es profesor emérito de Derecho Vincent C. Immel en la Facultad de Derecho de la Universidad de Saint Louis, es un estudioso de la Vicepresidencia, la Presidencia y el Derecho Constitucional, con libros publicados al respecto.

Durante un conversatorio con periodistas de distintos países que participan en un programa virtual del Departamento de Estado sobre las elecciones en los Estados Unidos, compartió datos históricos relevantes sobre la función de vicepresidente. De estos, se extraen los siguientes 20 aspectos destacables del cargo que ocupa el primer lugar en la sucesión presidencial.

El profesor Joel Goldstein.
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El vicepresidente de Estados Unidos es también el presidente del Senado. Hoy en día, los vicepresidentes realmente solo presiden en ocasiones ceremoniales o cuando piensan que podría haber un empate en las votaciones, porque tienen el poder de desempatar, pero no se les permite hablar excepto con permiso en el Senado. Eso fue algo muy frustrante para el primer vicepresidente, John Adams, quien pasó todo su tiempo presidiendo el Senado y, sin embargo, no pudo participar.

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Durante la mayor parte del siglo XIX y la primera mitad del siglo XX, el vicepresidente fue en realidad un funcionario legislativo. Los vicepresidentes, desde John Adams hasta Alvin Barkley (quien fue el vicepresidente de Harry Truman desde 1949 hasta 1953), pasaron la mayor parte de su tiempo presidiendo el Senado. Asumieron muy poca o ninguna función en el Poder Ejecutivo.

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Los vicepresidentes durante este período, hasta mediados del siglo XIX y mediados del siglo XX, eran típicamente elegidos por los líderes del partido para la lista nacional. Los candidatos presidenciales tuvieron poca o ninguna influencia en la elección de sus compañeros de fórmula.

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Como consecuencia de este factor, el presidente y el vicepresidente a menudo no eran compatibles, ni personal ni políticamente. No había lazos de lealtad que corrieran entre ellos. A menudo representaban diferentes puntos de vista ideológicos.

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Desde la mayor parte del siglo XIX y hasta la primera mitad del siglo XX, muchos vicepresidentes fueron figuras bastante poco distinguidas. Chester A. Arthur nunca había ocupado un puesto más alto que el de recaudador de aduanas en el puerto de Nueva York, y había sido despedido de ese puesto.

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Muchos de los vicepresidentes tenían mala salud cuando fueron elegidos. Desde 1812, cuando James Madison fue el cuarto presidente, hasta 1912, cuando William Howard Taft fue el 27º presidente, siete de los vicepresidentes elegidos durante ese período murieron en el cargo.

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La Vicepresidencia no se consideraba un puesto atractivo para alguien políticamente ambicioso. Cuando a Daniel Webster se le ofreció la oportunidad de ser el candidato a vicepresidente en la lista de candidatos en 1848 con Zachary Taylor, se negó, diciendo: «No propongo ser enterrado hasta que esté muerto».

El vicepresidente Nelson Rockefeller y el presidente Gerald Ford hablan en la Oficina Oval en la Casa Blanca en 1974.
El vicepresidente Nelson Rockefeller y el presidente Gerald Ford hablan en la Oficina Oval en la Casa Blanca en 1974. ( AP)
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En cuatro ocasiones en el siglo XIX, los vicepresidentes sucedieron en la Presidencia cuando murió el presidente. Pero en ninguno de esos casos el vicepresidente fue elegido, o incluso nominado, por un período propio. La Vicepresidencia durante este período, hasta principios de la década de 1950, fue prácticamente un callejón sin salida político. No fue vista como un trampolín hacia la Presidencia.

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Esto comienza a cambiar en el siglo XX, y particularmente con la vicepresidencia de Richard Nixon en 1953. A mediados del siglo XX, la Vicepresidencia pasa del Poder Legislativo al Ejecutivo. El vicepresidente Nixon es el primer vicepresidente que pasa poco tiempo presidiendo el Senado y pasa mucho más de su tiempo asumiendo asignaciones del presidente Dwight Eisenhower.

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La razón del cambio que comenzó con la vicepresidencia de Nixon realmente se relacionó con cambios más importantes en la vida estadounidense. Con el New Deal y la Segunda Guerra Mundial, el Gobierno nacional se volvió más importante. La Presidencia se hizo más importante con la Guerra Fría. Se volvió importante para los Estados Unidos competir con la Unión Soviética por la influencia en el extranjero en una era atómica. Se hizo importante que el sucesor presidencial fuera alguien informado y bien considerado. La tecnología también cambió y eso creó posibilidades para viajes al extranjero, exposición en los medios, etcétera.

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Comenzando con el vicepresidente Nixon, el vicepresidente se convirtió en un asesor presidencial ocasional que asistía a reuniones de seguridad nacional y otros encuentros eventuales en la Casa Blanca. La Vicepresidencia se convirtió en el mejor trampolín presidencial en la vida estadounidense. Antes de Nixon, los vicepresidentes no solían terminar como candidatos presidenciales. Comenzando con Nixon, casi siempre lo hicieron.

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Este nuevo modelo del vicepresidente que opera en el Poder Ejecutivo que comenzó con el vicepresidente Nixon, realmente continuó hasta la vicepresidencia de Nelson Rockefeller, quien fue vicepresidente de Gerald Ford de 1974 a 1977. Aunque los vicepresidentes durante este período funcionaron en el Poder Ejecutivo, tendieron a ser periféricos a las operaciones de la Casa Blanca. A menudo se sentían frustrados por no participar más.

El senador Walter Mondale, nominado demócrata a la Vicepresidencia y el senador Robert Dole, nominado republicano al mismo puesto, debaten en octubre de 1976.
El senador Walter Mondale, nominado demócrata a la Vicepresidencia y el senador Robert Dole, nominado republicano al mismo puesto, debaten en octubre de 1976. ( AP)
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El verdadero cambio significativo comenzó con la presidencia de Jimmy Carter y la vicepresidencia de Walter Mondale, durante la transición de 1976 a 1977. En la administración Carter, el vicepresidente fue llevado al ala Oeste de la propia Casa Blanca, lo que simbolizaba la importancia de la Vicepresidencia, además de facilitar que el vicepresidente operara de manera significativa.

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Los vicepresidentes, comenzando por Mondale, han tenido un amplio acceso al presidente; el derecho a asistir a las reuniones en el calendario del presidente; el derecho a reunirse con el presidente en privado semanalmente, a veces todos los días; el derecho a acceder a los memorandos, los informes que recibe el presidente; y el apoyo del presidente.

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Ha habido variaciones según las relaciones entre el presidente y el vicepresidente, pero todos han seguido el papel básico de tratar al vicepresidente como un asesor de alto nivel y un solucionador de problemas. Por ejemplo, el vicepresidente Joe Biden fue puesto a cargo de implementar la Ley de Recuperación al comienzo de la administración Obama. Estuvo a cargo de la retirada de Irak. Fue la persona que negoció una serie de importantes acuerdos presupuestarios y fiscales con los líderes legislativos republicanos. El vicepresidente Mike Pence ha asumido el importante papel de presidente del grupo de trabajo sobre la enfermedad del coronavirus.

Joe Biden, a la derecha, en 2016, cuando se desempeñó como vicepresidente en la administración de Barack Obama.
Joe Biden, a la derecha, en 2016, cuando se desempeñó como vicepresidente en la administración de Barack Obama. ( AP)
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El cambio de ser una oficina legislativa, luego una oficina que se trataba principalmente de la sucesión presidencial, a una que se trataba más de ser una oficina ejecutiva y ser parte del círculo íntimo de la Casa Blanca, a uno que está diseñado para tratar de ayudar a que los presidentes tengan éxito, se ha producido sin ningún cambio en la Constitución.

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A partir de 1948, cuando el presidente Franklin Roosevelt se postuló para un tercer mandato, comenzó la costumbre de que los candidatos presidenciales realmente asumieran el papel principal en la elección de sus propios compañeros de fórmula. Ese proceso ha evolucionado, pero en esencia, lo que sucede ahora es que los candidatos presidenciales logran la nominación semanas o meses antes de la convención presidencial, la convención de nominaciones. Participan en un proceso mediante el cual construyen una larga lista de posibles compañeros de ejecución y luego la reducen a una lista corta.

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Si la boleta Biden-Harris tiene éxito, sería la primera vez en 59 elecciones presidenciales que uno de los dos oficiales nacionales seleccionados sería alguien que no sea un hombre. Sería una mujer.

Mike Pence y Kamala Harris, candidatos a la Vicepresidencia de los Estados Unidos.
Mike Pence y Kamala Harris, candidatos a la Vicepresidencia de los Estados Unidos. ( AP)
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Por lo general, los debates entre vicepresidentes no se consideran en la misma medida que los debates presidenciales. La única excepción fue en 2008, cuando el entonces senador Joe Biden debatió con la gobernadora Sarah Palin y tuvieron una alta audiencia y seguimiento.

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Solo ha habido otro momento en la historia reciente, es decir, durante los últimos 44 años, en el que un vicepresidente se convirtió en presidente. Fue cuando el vicepresidente George H. W. Bush fue elegido para suceder al presidente Reagan. Si Biden resulta ganador, sería la segunda vez que Estados Unidos tiene a un exvicepresidente como presidente.

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